Una mirada sobre los conflictos latentes en los territorios donde se encuentra el mineral litio.

 

Patricia Paroldi

Las implicancias del Mineral Litio en todos los rangos de la industria, fundamentalmente de carácter estratégico para el mundo contemporáneo, constituyen una ventana de conflictos y disputa en los territorios donde este se extrae.


Este metal alcalino, blanco plateado, blando, dúctil y muy ligero, se corroe rápidamente al contacto con el aire y no existe en estado libre en la naturaleza, sino solamente en compuestos,” 1 combinado con otros elementos. De igual forma y como una simetría, este también corroe las comunidades donde se encuentra y crea disputas, insalvables.
La búsqueda frenética por las corporaciones mundiales del rubro generan una hostilidad al interior de los actores que intervienen en todo el proceso extractivo de este metal liviano y altamente reactivo que se encuentra solo como sales, nunca como elementos libres que además es soluble al agua y está presente en el mar y en depósitos salinos, fundamentalmente.


El interés de una gran cantidad de industrias primarias está reforzado es por su alta cotización en el mercado para el uso en aleaciones por su alto grado de conducción del calor. Su empleo en la producción de acero, esmaltes, algunos tipos de vidrios, y lubricantes, lo constituyen como una materia prima estratégica y critica.
La masificación del uso de baterías de Litio para el almacenamiento de energía, como también para el funcionamiento de aparatos electrónicos y vehículos eléctricos de bajo consumo energético, y el uso del carbonato de litio, en la industria farmacéutica le da características de diversidad en su uso, lo cual le da más valor agregado, y es aprovechado por las corporaciones que lo extraen.

 
Los derivados del litio se encuentran en un sinnúmero de artículos usados por las grandes empresas o por el consumidor final, por esta razón la ambición con respecto al mineral.

•Las sales de litio, particularmente el carbonato de litio y el citrato de litio, las que se emplean en el tratamiento de la manía y la depresión bipolar. Es un estabilizador del estado de ánimo. Se piensa que su eficacia contra estos trastornos se basa en sus efectos antagonistas sobre la función serotoninérgica.

• El cloruro y el bromuro de litio, tienen una elevada higroscopicidad por lo que se utilizan como secantes, para absorber la humedad. El segundo, junto con el nitrato de litio, son empleados en bombas de calor de absorción.

• El estearato de litio es un lubricante de propósito general en aplicaciones a alta temperatura.

• El litio es muy empleando por la industria química, en la síntesis de compuestos orgánicos.

• El hidróxido de litio se usa en las naves espaciales y submarinos para depurar el aire extrayendo el dióxido de carbono.

• Es comúnmente utilizado en las aleaciones de aluminio, cadmio, cobre y manganeso empleadas en la construcción aeronáutica, y en la fabricación de cerámicas y lentes.

• Posee una gran capacidad para almacenar energía eléctrica. Es considerado "material estratégico" por su uso en centrales nucleares de fusión, en la fabricación de ojivas nucleares y bombas de hidrógeno.2
 


“Los satélites, las naves espaciales, las baterías recargables de los móviles, los ordenadores portátiles, los marcapasos, las cámaras digitales, los reactores atómicos, los vehículos y bicicletas eléctricas, los medicamentos antidepresivos... Todos estos elementos tienen algo en común, el litio”…(Jorge Barreno)3.

El litio es difícil de encontrar y de extraer. Se encuentra presente en rocas, en el agua de mar, o en salares(a), como los de la Puna Argentina, de donde es más sencillo y económico extraer, lo cual magnifica las utilidades de las compañías que tienen las concesiones de los territorios donde este se encuentra. Enterrado en sus profundidades, silencioso, sedimentado, bajo la forma de lagos secos, la propia tierra parece protegerlo, por ser más cara su extracción cuando esta bajo el manto terrestre.

 

“El salar de Uyuni es el mayor desierto de sal continuo y alto del mundo, con una superficie de 10 582 km². Está situado a unos 3.650 msnm en el suroeste de Bolivia, en la provincia de Daniel Campos, en el departamento de Potosí, dentro de la región altiplánica de la cordillera de los Andes. El salar de Uyuni es la mayor reserva de litio en el mundocon el 50-70 % del litio mundial”. 

 

Los minerales de litio se explotan, mayormente,  mediante minería a rajo o tajo abierto, como la minería del oro. Para que el litio pueda ser utilizado en sus múltiples usos, debe ser procesado y convertido en carbonato de litio. Esto requiere grandes cantidades de agua y sustancias químicas, que dejan residuos en el ambiente. La disputa por el agua para otros usos se convierte en un punto sensible y estratégico.

 
El proceso para la obtención del litio cuenta de tres momentos o etapas:

1- Extracción.
2- Evaporación.
3- Refinación.

A través de perforaciones que atraviesan las distintas capas salinas (de hasta 200 mts.), la salmuera es extraída mediante bombas desde los salares, y conducida, mediante caños, hasta piscinas o estanques de evaporación, donde el líquido es sometido a la acción del sol.


La técnica de comienza en un proceso la salmuera va pasando por distintas piletas (17 en el caso de Sales de Jujuy), cada una de grandes dimensiones (16 Km2 en la mina de litio de Silver Peak, Nevada, EE. UU).En la medida que la evaporación aumenta,la sal del agua se cristaliza, dejando al litio en una solución cada vez más concentrada denominada, espodumedo natural.


El litio no se encuentra solo, suele estar acompañado por magnesio. Para separarlo, se inyecta cal al agua y, de esta manera, sequita el mineral mediante un proceso químico.Luego se continúa pasando el agua salada, libre de magnesio, de pileta en pileta, hasta conseguir, al cabo de un año, el concentrado salino.


Finalizado el proceso de concentrado por evaporación, comienza el tratamiento en caliente con ácido sulfúrico (tostación ácida). Posteriormente, la mezcla obtenida de sulfato de litio, residuos del mineral y el ácido sobrante, son enviados a estanques para su lixiviación donde se obtienen soluciones de sulfato de litio. Mediante evaporadores de triple efecto, las soluciones de sulfato de litio son neutralizadas, purificadas y concentradas, para más tarde, ser tratadas con carbonato de sodio y obtener, de esta manera, carbonato de litio,materia prima que luego es comercializada.6

 


 

Planta refinadora de litio

Especificidades en los impactos ambientales y sociales


La minería del litio no difiere mucho de la de otros minerales ya que impacta fuertemente en los ecosistemas y comunidades.


La intervención en los lugares, desde la etapa de exploración en adelante, con la construcción de caminos, el movimiento de suelos, la instalación de infraestructura, el consumo a gran escala de agua,la alteración en los niveles de salinidad,la actividad industrial de procesos químicos, más la generación de residuos por la actividad humana, son algunos de los detonantes que impactan en el paisaje, la flora y fauna del lugar, y modifican la vida de las comunidades aledañas al emprendimiento.


Esta minería, sobre todo en la región de salares es, sin dudas, una minería del agua. Por cada tonelada de litio que se extrae, se evaporan 2 millones de litros de agua4. La competencia por ella, entre empresas mineras y demás actividades económicas que se desarrollen en los lugares, se hace cada vez más marcada.

Reclamo de Pueblos Originarios en Jujuy. Foto: Code Po.
http://www.comambiental.com.ar/2015/07/ypf-del-litio-la-mineria-progresista.html

 

El bombeo permanente de la salmuera, genera una merma de las aguas subterráneas de toda la cuenca. Por tratarse de una zona con clima árido, la evaporación es muy superior a los aportes procedentes de “escorrentía superficial y subterránea y de precipitaciones” (Oscar Ercilla.Geólogo)5. A la larga, esto provoca la desaparición de vegas y lagunas que se encuentran en torno de los salares, y actividades ganaderas o agrícolas se ven fuertemente perjudicadas por esta situación. En este sentido, es imprescindible considerar de manera integral el funcionamiento de los salares, como parte integrante de un sistema mayor, una cuenca hídrica.


La costra de los salares va siendo afectada paulatinamente y con ello la actividad económica de los habitantes del lugar, que en gran parte, viven de la producción de sal en ese mismo sitio.


“La perforación presenta surgencia permanente de aguas de baja salinidad provenientes de acuíferos profundos (...) Tendrá notables consecuencias sobre el sistema salino y limitará la posibilidad de extracción de sales superficiales (...) Existe una elevada posibilidad de que se esté favoreciendo la difusión de sales superficiales hacia acuíferos profundos de baja salinidad.” (Fernando Díaz. Geólogo) 6.


El litio por ser altamente reactivo, reacciona con el vapor de agua, el oxígeno, el nitrógeno, y el aire. Al entrar en contacto con el ambiente se crea carbonato de hidróxido y nitrato de litio, los cuales pueden ser de gran impacto sobre la fauna terrestre y acuática del lugar.


Los procesos productivos del litio, con el uso de sustancias químicas, pueden ocasionar derrames o emisiones a la atmósfera,como así también, la contaminación de aguas subterráneas, potables para el consumo.


El cloruro de sodio, queda concentrado como residuo, en grandes montículos y la fisonomía del lugar, marcada por canales de agua azul contaminada, tal como lo muestran informes que detallan la situación del salar de Atacama, en Chile.


Acerca de la explotación de las Salinas Grandes, en Jujuy, el doctor Fernando Díaz, geólogo forense y ambiental independiente, advierte que: "Estas explotaciones afectan el ecosistema, la fauna, las migraciones de aves, los camélidos, y también la población humana que, si bien no es numéricamente alta, posee características étnicas particulares, y toda explotación que no preserve las comunidades es un etnicidio"6

 

Reclamo de Pueblos Originarios en Jujuy. Foto: Code Po.
http://www.comambiental.com.ar/2015/07/ypf-del-litio-la-mineria-progresista.html

 

 

La competencia por el agua, los territorios y los daños ecológicos, como factores determinantes en la explotación de estos emprendimientos, marcan un camino de conflictividad creciente con los habitantes y comunidades originarias de estos lugares, que exigen el respeto y reconocimiento de sus derechos y su autodeterminación.

 

Impactos en la salud humana


El litio se encuentra presente en nuestro cuerpo en una pequeña porción (7mg) y cumple funciones metabólicas y de regulación de los estados de ánimo. Con una dosis adicional de 10 mg por litro, solo se experimenta una intoxicación ligera,con una de 15 mg, se evidencian estados de confusión y discapacidad de la lengua, mientras que una porción de 20 mg, puede ser letal.1


Es un mineral muy inflamable y altamente corrosivo, que puede desencadenar incendios o explosiones al contacto con materiales combustibles, agua y otros compuestos (oxidantes, ácidos, hidrocarburos, halógenos, halones, cemento, arena y asbestos). Su calentamiento puede provocar una combustión violenta, pudiendo arder en contacto con el aire.


Al calentarse, forma vapores de altísima toxicidad que ocasionan distintos tipos de síntomas y lesiones en la salud.


Los polvos compuestos de litio, al ser inhalados o al ponerse en contacto con la humedad de la piel, suelen producir sensación de quemadura, irritación de nariz y garganta, tos, respiración con dificultad. Otros síntomas pueden presentarse con algún retraso: ampollas, quemaduras severas y profundas, enrojecimiento de ojos y piel, exudaciones en el interior de los bronquios y edema pulmonar.


“Según el Centro Médico de la Universidad de Maryland, en Estados Unidos, donde se estudian sus efectos de forma terapéutica, se señalan como síntomas de intoxicación con éste metal fuertes problemas gástricos, como diarrea, vómito, náuseas y una debilidad constante, que en estadios más agudos comienza a dañar la coordinación de manos y piernas, temblores musculares y oculares para finalmente caer en coma.

En caso de que la contaminación no sea tan fuerte, pero sí constante, se puede mostrar una agudización de los reflejos, junto con ligeros temblores, mala pronunciación y problemas de memoria. El cuerpo trata de procesar el metal, lo que provoca fallas renales, pérdida de sales corporales y una posible tendencia a la sicosis, por esa misma causa”8.


Conocer las implicancias que la minería del litio tiene sobre la salud humana es de vital importancia para determinar las afectaciones que pueden sufrir tanto trabajadores del sector, como las personas que habitan en las comunidades cercanas a estos emprendimientos.


Las disputas futuras por el mineral Litio constituyen horizontes que se acercan a un escenario de conflictos en crecimiento. La rarefacción de combustibles fósiles y el desmesurado crecimiento del consumo energético mundial y los condicionamientos geopolíticos que este produce , van marcando una realidad en torno de este mineral, realidad que recién comienza en nuestros territorios.

 

Fuentes:
1-http://www.noalamina.org/preguentes-frecuentes/item/3627-que-es-el-litio-y-para-que-se-usa
2-http://www.concienciaminera.com.ar/2011/01/%C2%BFque-es-el-litio/
3-http://www.elmundo.es/america/2012/03/07/noticias/1331152353.html
4-http://www.miningpress.com/nota/306233/fiebre-mas-empresas-vienen-por-el-litio-argentino
5-https://ponungeologentuvida.wordpress.com/2012/03/09/salares-y-su-formacion/
6- https://www.pagina12.com.ar/diario/sociedad/3-169555-2011-06-06.html
7-http://www.minmineria.gob.cl/extraccion-del-litio-desde-el-mineral/
8-http://www.elintransigente.com/salta/2010/2/23/regionales-37202.html
9-http://www.lenntech.es/periodica/elementos/li.htm

 a- Un salar es un lago superficial en cuyos sedimentos dominan las sales (boratos, cloruros, nitratos, sulfatos, etc.). Las sales se precipitan por la fuerte evaporación, que a largo plazo siempre es mayor que la alimentación o entrada de las aguas en la cuenca. Son formaciones que tienen entre 5 y 10 millones de años.

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